Quand on dit Sonoma, on pense tout de suite vignobles presque aussi sûrement que lorsque l’on évoque Napa.
A moins de 2 heures au nord de San Francisco, on peut visiter une petite ville paisible au passé chargé d’histoire.

Profitez-en pour vous arrêter quelques miles avant Sonoma et visiter le petit musée des missions qui se trouve sur la propriété de la Cline Cellars (http://californiamissionsmuseum.com/about-the-california-missions-museum/). Vous y verrez 21 maquettes (à l’échelle) des différentes missions construites le long du Camino Real de San Diego à Sonoma.

visiter SonomaQuand vous arriverez sur la place de la petite ville de Sonoma précédemment connue sous le nom de Solano, vous serez déjà dans l’ambiance pour visiter la Mission San Francisco Solano qui fut la dernière mission construite en Californie.

Fondée un certain 4 juillet 1823, c’est la plus au nord de toutes les missions, le gouvernement mexicain ayant pour objectif de bloquer l’expansion de la colonie russe établie à Fort Ross, près de la côte, à l’est de Sonoma. Pour ceux qui l’auraient oublié, l’Alaska a appartenu à la Russie de 1732 à 1867. L’objectif principal des Russes était le commerce de la fourrure.
Il n’y avait que quelques religieux à Fort Ross, mais par principe, les mexicains ne voulaient pas qu’ils puissent avancer à l’intérieur des terres.

Une mission n’était pas composée que d’un bâtiment à vocation religieuse, c’était aussi une exploitation agricole qui grossissait au fur et à mesure de la conversion des indigènes. Celle de Sonoma comptait environ 900 personnes.
Sécularisée en 1834, la mission a servi d’église paroissiale jusqu’en 1881. Elle fut alors vendue et est devenue une grange à foin, une forge… Elle a été achetée par l’état en 1906 et restaurée au fil des années.
Aujourd’hui, il ne reste que 5 pièces du bâtiment d’origine qui en comptait 27 au plus fort de son activité. Ce bâtiment que l’on peut visiter, est le plus ancien de Sonoma.

Après avoir visité la mission et sa chapelle, vous découvrirez juste en face le Blue Wing Inn… bâti en adobe, ce fut tour à tour un hôtel et une salle de jeux à l’époque de la ruée vers l’or.
Bien que le bâtiment ne se visite pas, regardez par les fenêtres, c’est rustique mais on peut se faire une idée de l’ambiance qui pouvait y régner. Le bâtiment est propriété de l’état depuis 1968 et un projet de restauration est à l’étude.

Reprenez la balade et rentrez visiter les Sonoma Barracks (même ticket d’entrée que celuvisiter Sonomai de la mission). La construction de 1834 à 1841 s’est déroulée sous les ordres du General Vallejo qui devait loger sa garnison. Les mises en scènes sont bien faites et la vidéo projetée dans la dernière salle intéressante.
Ne vous fiez au calme qui règne aujourd’hui dans ces bâtiments, car à partir de 1835, ils ont été à l’origine de plus de 100 expéditions militaires où s’affrontaient Native Americans et militaires mexicains… Ambiance western garantie !
L’état a racheté les Sonoma Barracks en 1958 et les ont partiellement restaurées.

Restez sur le même trottoir et marchez en direction de l’ouest. Vous allez forcément tomber sur le Toscano Hotel. La bâtisse a été construite comme résidence principale du General Vallejo sous le nom de Casa Grande et était devenue l’endroit où l’on discutait politique et avenir du Nord de la Baie. On peut voir la décoration intérieure parfaitement reconstituée depuis la rue.

visiter SonomaEn juin 1846, quelques pionniers rentrèrent dans la petite ville de Sonoma et créèrent (pour une courte période) la République indépendante de Californie, dont le drapeau est un ours sur fond blanc. Et voilà comment le drapeau actuel de l’Etat de Californie est né.

Votre appétit d’histoire n’est pas encore satisfait ? Continuez sur le même trottoir que l’hôtel Toscano, en direction de 3rd St. vers l’ouest et rendez-vous au fond du parc. C’est là que le fameux General Vallejo a construit sa maison après qu’il ait été élu Sénateur de l’Etat de Californie. C’est une belle structure victorienne de style gothique. Pour la petite histoire, les premiers éléments de construction ont été expédiés pré-fabriqués depuis la côte est et ont donc passé le cap Horn…On vous laisse découvrir les détails d’architecture, le parc et les dépendances.

Voilà, Sonoma, ce ne sont pas seulement des exploitations vinicoles, c’est aussi une belle page d’histoire de la Californie du Nord et ça mérite le détour.

Horaires – 10h à 17h, tous les jours. Fermé pour Thanksgiving, Noel et le Nouvel An.

Merci Sonoma Coastal State Park

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